Astrónomos captan sistema estelar triple por primera vez en la Vía Láctea

El Observatorio Europeo Austral (ESO) podría haber hallado la fuente de un futuro estallido de rayos gamma de larga duración.

“Este es el primer sistema de este tipo descubierto en nuestra galaxia”, dijo el astrónomo Joseh Callingham, del Instituto de Radioastronomía de los Países Bajos a través de un comunicado del Observatorio Europeo Austral (ESO, por sus siglas en inglés). “No esperábamos encontrar este sistema en nuestro propio vecindario”, agregó.

Serpiente egipcia

El sistema tiene la apariencia de una serpiente arremolinada en torno al sistema estelar y los astrónomos, además de la
denominación de catálogo 2XMM J160050.7-514245, han bautizado el sistema como Apep, en referencia a una deidad egipcia que era una serpiente que encarnaba el caos.

En la mitología egipcia, el dios Ra -dios del Sol-, luchaba con Apep cada noche. La adoración a Ra ayudaba a su victoria y al regreso del sol cada mañana.

El sistema Apep – que comprende un nido de estrellas masivas rodeado por un “remolino” de polvo- fue captado por el instrumento VISIR instalado en el Very Large Telescope (VLT) de ESO, situado en Chile.

Potentes estallidos

Los estallidos de rayos gammas están entre las explosiones más fuertes del universo, duran entre unas pocas milésimas de segundo y unas pocas horas y pueden liberar tanta energía como el sol durante toda su vida.

Se cree que los estallidos de rayos gamma de larga duración -de más de dos segundos- son causados por explosiones de supernova o estrellas Wolf-Rayet de rotación rápida.

Hacia el final de sus vidas, algunas de las estrellas de masa más grande se convierten en estrellas Wolf-Rayet. “Esta fase es de corta duración, y las Wolf-Rayets sobreviven en este estado durante apenas unos cientos de miles de años (un abrir y cerrar de ojos en términos cosmológicos)”, explica el comunicado de ESO. Luego, prosigue ESO, “lanzan enormes cantidades de material en forma de un poderoso viento estelar, expulsando materia hacia el exterior a millones de kilómetros por hora”.

Los vientos estelares de Apep viajan a una velocidad de 12 millones de kilómetros por hora.

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